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코모도 도마뱀, 물리면 죽는다!

발간호 : 22호 이름 :김혜원

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코모도 도마뱀, 물리면 죽는다!
- (전) 한-인도네시아 생물소재센터장, (현) 한국생명공학연구원 선임연구원  백 진 협
 
 
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필자는 2010년부터 2016년 말까지 한-인도네시아 생물소재센터 근무 당시 자원탐사와 유용식물 채집의 목적으로 코모도 섬을 2번 방문할 기회가 있었다. 요즘 한국의 모 예능프로그램에서 코모도 섬의 아름다움과 무시무시한 코모도 도마뱀의 생활사가 방영되어 대중의 관심이 매우 높아진 것을 보며 감회가 새로웠다. 예전에 써 놓았던 자료를 다시 꺼내어 살펴보게 되었다. 린짜 섬 탐사 당시 근거리에서 코모도 도마뱀에게 느꼈던 섬뜩함이 아직도 생생하다. 모험심이 충만하신 분께 코모도 섬의 방문을 강력히 추천해 드린다.
코모도 섬 소개
인도네시아에 위치한 코모도 섬은 지구상에서 가장 큰 도마뱀인 코모도 도마뱀(Komodo dragon)을 볼 수 있는 곳이다. 코모도 도마뱀은 인도네시아를 대표하는 상징적인 동물이기도 하다. 코모도 섬은 코모도 국립공원의 일부분으로 누사뜽가라 열도(Nusa Tenggara)에 위치한 플로레스 섬(Flores Island) 서쪽 끝에 있다. 이 국립공원은 3개의 큰 섬[코모도(Komodo), 린짜(Rinca), 빠다르(Padar)] 26개의 작은 섬들도 구성되어있다. 이 지역은 코모도 도마뱀 외에도 많은 다양한 동식물이 분포하는 천혜의 자연환경을 가진 지역으로 1980년에 코모도 도마뱀을 보호하기 위해 처음 국립공원으로 지정되었으며 후에 해양생물과 다른 생물 종들도 포함되었다. 1991년 유네스코 World Heritage Site로 지정되었고 최근 제주도와 더불어 New 7 Wonders of Nature로 선정되었다.
코모도 도마뱀은 어떤 동물인가?
코모도 도마뱀은 현재 지구상에서 가장 큰 종류의 도마뱀(Lizard)이다. 코모도 모니터(Komodo monitor), 코모도 도마뱀(Komodo lizard), 오라(Ora), 육지 악어(Land crocodile), 자이언트 모니터(Giant monitor) 등 여러 이름으로 불린다. (이장에선 육중한 크기와 무시무시한 외모 때문에 코모도 도마뱀이라는 명칭으로 가늠한다!) 인도네시아 플로레스 섬 인근의 코모도 섬과 린짜 섬, 플로레스 섬 등 아주 일부 지역에만 서식한다. 길이는 최대 3m까지 자라고 무게는 약 70kg 정도 나간다.

 
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■ 역사
코모도 도마뱀의 존재가 언제 처음으로 세상에 전해지게 되었는지 정확하지 않지만 오래전부터 플로레스 외딴 지역에는 용을 닮은 신비한 동물이 존재한다는 소문들이 돌고 있었다. 이 지역에서 일하는 어부들과 진주조개를 캐는 잠수부들 사이에서 거대한 발톱과 무시무시한 이빨, 길고 갈라진 노란 혀를 가진 사나운 맹수(당시까지 사람들은 용에 가까운 이미지로 묘사하였음)를 보았다는 소문들이 퍼지기 시작했다. 한때 7m 길이의 몸통에 잎에서 불을 뿜는 용의 존재를 보았다는 네덜란드 선원의 목격담이 돌기도 하였다. 여러 풍문과 과장된 소문들이 있었던 것으로 추정된다. 마침내 1910년 코모도 섬으로 첫 네덜란드 탐험대의 원정이 있었다. 결과적으로 두 마리의 코모도 도마뱀이 포획되었고 그 가죽과 사진이 보고르 동물학 박물관(Bogor Zoology Museum)으로 옮겨지게 되었다. 박물관장인 피터 오웬스(Peter Ouwens)에 의해 최초로 과학적인 연구와 관찰이 수행되었고 논문으로 출판되어 유럽사회에 본격적으로 알려지게 되었다.
■ 생김새
코모도 도마뱀은 왕도마뱀 속(Varanus)에 속하며 학명은 Varaus komodoensis Ouwens로 모니터 도마뱀 종류(Monitor Lizard)에 해당한다. 일반적인 모니터 도마뱀들은 머리가 가늘고 길며 귀 안이 보이고 목이 길다. 눈꺼풀과 둥근 동공을 가지고 있으며 강한 턱이 있는 것이 공통점이다. 코모도 도마뱀은 모니터 도마뱀 중에 가장 몸집이 큰 도마뱀으로 거대한 몸집과 튼튼한 다리(각각 5개의 발톱이 있는 발가락이 있다), 그리고 길고 두꺼운 꼬리를 가지고 있다. 꼬리는 물속에서 방향키의 역할도 하고 강한 무기 역할도 한다.
피부는 작고 겹치지 않은 비늘로 덮여 있으며 일부는 가시가 있고 다른 나머지는 솟아 있거나 뼈가 드러나 있다. 코모도 도마뱀들은 뛸 때 꼬리를 들어서 짧은 거리를 전력 질주할 수 있다. 위협을 받았을 때는 땅속의 구멍이나 물속으로 피신한다. 코모도 도마뱀은 자기 몸보다 큰 사슴, 멧돼지 그리고 물소를 먹기도 한다. 자기 몸집만 한 큰 먹이를 삼킬 수 있도록 턱을 상당히 넓게 펼치고 벌릴 수 있는 구조가 발달하여있다.
■ 물리면 죽는다.
코모도 도마뱀은 육식성이다. 무척추동물이나 파충류(어린 코모도 도마뱀), , 원숭이, 멧돼지, 염소, 사슴, 물소 등을 닥치는 대로 잡아먹는다. 주요 무기는 심한 상처를 남길 수 있는 날카로운 이빨과 칼같이 날카로운 발톱이다. 그들의 사냥 법은 일반적으로 자신의 몸집보다 더 큰 먹이를 잡기 위해 매복했다가 공격하기 전에 뒷다리로 선 후 꼬리를 휘둘러 상대방을 넘어뜨린다. 넘어진 사냥감을 습격해서 날카로운 이빨로 물면 입에 있는 무시무시한 여러 박테리아 병균들이 사냥감을 감염시켜 서서히 죽게 만든다. 큰 물소의 경우 죽는 시간은 약 2주 정도 걸린다고 하며 코모도 도마뱀은 사냥감을 예리한 후각으로 끈질기게 추적해서 잡아먹는다. 최근 보고에 의하면 MRI 촬영결과 코모도 도마뱀의 아래턱에 독을 분비하는 샘이 발견되었다. 사냥감의 죽음이 박테리아 감염에 의한 것인가 독에 의한 것인가 논쟁이 일고 있다.
 
■ 생활사(Life Cycle)
코모도 도마뱀 암컷은 도마뱀 중에 가장 큰 알을 낳는다. 알 한 개에 약 200g으로 암컷은 한 번에 15~30개의 알을 낳는다. 버려진 구멍이나 직접 판 땅속 구멍에 알을 보관한다. 알이 부화가 되는 기간은 7~8개월인데, 암컷은 알을 낳고 초반 3개월 동안 둥지를 떠나지 않고 지키며 둥지 가까이에 가짜 둥지까지 만들어서 포식자로부터 알을 보호하려 노력한다. 알에서 부화한 작은 새끼 코모도 도마뱀들은 생후 첫 5년 동안을 나무 위에서 생활한다. 그들의 안전을 위해 몸 크기가 1m가 되기 전까지 땅에 내려오지 않는다고 한다. 성체로 자라기까지 8~9년이 걸리며 코모도 도마뱀의 수명은 약 30년으로 알려져 있다. 특이한 점은 수컷이 암컷보다 3~4배 많은 개체 수를 유지한다고 한다. 2013년 통계에 따르면 코모도 섬에 약 1,300마리, 린짜 섬에는 1,100여 마리, 그리고 플로레스 섬 서쪽 해안에 약 50 마리 정도의 개체가 사는 것으로 알려졌다.
코모도 섬과 린짜 섬 그 곳에서 만난 야생의 코모도 도마뱀
숨바와 해(Sumbawa Sea)와 플로레스 해(Flores Sea) 사이에 자리 잡고 있는 코모도 섬과 린짜 섬은 원래 화산섬으로 낮은 구릉들이 푸른 초원으로 덮여 있으며 섬 주위는 맹그로브 나무가 죽 늘어서 있다. 적도 상에 위치하고 있음에도 매우 건조한 사바나 기후가 나타나는 곳이다. 연중 비가 거의 내리지 않으며 건기에는 기온이 섭씨 40℃ 이상 올라간다. 코모도 도마뱀은 이러한 환경을 선호하며 낮은 고도에 주로 서식한다.

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코모도 섬을 방문하기 위해서는 플로레스 섬 서쪽 끝에 위치한 라부안 바조(Rabuan Bajo) 항구를 주로 이용한다. 그러나 항구로부터 지리적으로 가까운 린짜 섬에도 코모도 섬 못지않게 많은 관광객이 방문한다. 이유는 보다 야생의 상태에서 코모도 도마뱀들을 관찰할 수 있기 때문이다. 린짜 섬 관리사무소 주변을 배회하는 코마도 도마뱀도 볼 수 있지만, 하이킹 코스 주변의 숲 속에서도 종종 찾아볼 수 있기 때문이다.
두 섬 모두 코모도 도마뱀을 보기 위한 많은 하이킹코스가 있다. 하이킹 코스의 구분은 거리로 나뉘는데 일반적으로 1시간 내외로 돌아볼 수 있는 중간코스를 선택 한다. 코모도 도마뱀은 한낮에는 더위로 인해 거의 활동을 하지 않으니 아침 9시 이전에 탐방 할 것을 추천한다. 참고 사항으로 코모도 도마뱀이 종종 사람을 공격하는 경우가 있어 주의가 필요하다. 특히 후각이 매우 발달하여 고기 냄새나 피 냄새를 조심해야 한다. 기본적 무기를 갖추고 있는 전문 가이드와 꼭 동행할 것을 당부한다.

 
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<라부안바주 항구>
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<코모도 섬>
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<코모도섬의 석양>